Gli osservatori geomagnetici italiani in Antartide

di Lili Cafarella

Nella base italiana in Antartide Mario Zucchelli, la campagna scientifica inizia verso la fine del mese di ottobre e prosegue fino alla fine di febbraio.

L’italia gestisce, insieme ai francesi, anche la base di Concordia, sul plateau antartico, a 1000 km da Mario Zucchelli verso l’interno.

Sia a Mario Zucchelli che a Concordia c’è un osservatorio magnetico.

L’osservatorio a Mario Zucchelli è presente fin dalle prime spedizioni. E’ in funzione infatti dal 1986. E’ costituito da alcuni piccoli locali realizzati con materiali amagnetici, posizionati su una splendida altura, da cui si gode una vista meravigliosa su tutta la baia, non a caso denominata OASI.

Posizione dell’osservatori geomagnetico a Mario Zucchelli, Antartide
Perché due osservatori geomagnetici in Antartide?

Come abbiamo visto in precedenti post (questo e questo), la Terra ha un campo magnetico. Il campo magnetico terrestre, ha origine a oltre tremila chilometri sotto i nostri piedi, nella parte fluida del nucleo terrestre. Si estende per decine di migliaia di chilometri nello spazio. Lo possiamo immaginare come un guscio che circonda il nostro pianeta confinato in una regione, la magnetosfera. Questo guscio riesce a deviare il micidiale vento di particelle proveniente dal sole, proteggendo l’acqua, l’aria e la vita sul nostro pianeta.

Ma la magnetosfera è un sistema complicato che interagisce con il campo magnetico trasportato dal vento solare. In particolare, esistono due regioni in cui questa interazione si fa sentire di più: gli ovali aurorali e le polar cap, all’interno degli ovali aurorali. Queste zone, che si trovano in corrispondenza dei poli, sono ritenute delle vere e proprie finestre dalle quali osservare l’interazione (elettromagnetica) tra il Sole e la Terra e dove avvengono interessanti fenomeni, che hanno luogo solo in queste privilegiate aree terrestri.

magnetosphere nasa
Le zone degli ovali aurorali sono finestre sullo spazio, adattato da una immagine della Nasa

I due osservatori geomagnetici, quello costiero e quello all’interno del continente antartico, si trovano proprio dentro la finestre solar australe, come è facile vedere nella figura che segue. Durante l’inverno in questa area particolare è possibile assistere allo spettacolo delle meravigliose aurore polari.

ovale
La posizione degli osservatori geomagnetici antartici: BTN (nero) presso la stazione Mario Zucchelli e DMC (in rosso) presso la stazione Concordia rispetto l’ovale aurorale. Credit NOAA.

I dati raccolti dagli osservatori polari quindi, sono unici. Si trovano infatti, come abbiamo visto, in punti strategici.

La distribuzione degli osservatori magnetici in Antartide

Gli osservatori geomagnetici in Antartide inoltre sono veramente pochi.

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Distribuzione degli osservatori magnetici in Antartide. In blu quelli gestiti (o co-gestiti) dall’Italia.

Dai dati provenienti da questi osservatori si ottengono molte informazioni sul campo magnetico terrestre, sullo stato del sole e sulle interazioni tra la magnetosfera e il vento solare. Informazioni uniche e preziose!

Il lavoro in base

Il lavoro del personale che ogni anno si reca in spedizione in Antartide è quello di effettuare la manutenzione alla strumentazione degli osservatori che, viste le condizioni ambientali (con temperature intorno ai -50oC), si deteriora rapidamente.

Il laboratorio, foto di S. Urbini ©PNRA

Il loro compito è anche quello di effettuare quotidianamente delle importanti misure di riferimento per tutto l’osservatorio, quello della declinazionee inclinazione magnetica, esattamente come fatto dai primi scienziati esploratori, già oltre un secolo fa, in queste aree remote del nostro pianeta.

Esecuzione delle misure di Declinazione e Inclinazione, foto di S. Urbini ©PNRA

I dati sono inviati in Italia, alla sede centrale di Roma, in tempo reale. In caso di tempesta magnetica o di eventi straordinari quindi, i ricercatori hanno a disposizione, oltre ai dati degli osservatori italiani, anche quelli provenienti dall’Antartide, per un utile ed importante confronto.

Casetta amagnetica per effettuare le misure di riferimento per l’osservatorio a Mario Zucchelli. Foto di D. Di Mauro ©PNRA
Strumento per effettuare le misure di riferimento dell’osservatorio a Mario Zucchelli. Foto di D. Di Mauro, ©PNRA

I dati possono essere visualizzati in tempo reale sul portale INGV degli osservatori geomagnetici.


In copertina: OASI, foto di S. Urbini, ©PNRA